Histoire du Lancashire Heeler : des passagers vikings aux précieux bergers

Histoire du Lancashire Heeler : des passagers vikings aux précieux bergers

L’instinct de conduire le bétail sur le bon chemin et de chasser les rats est fort chez le Lancashire Heeler. Après tout, l’histoire de cette race est incorporée dans son nom. Connu sous le nom de Heelers, le Lancashire est la seule race AKC avec « Heeler » dans son nom officiel.

Les Vikings ont amené ces chiens à pattes courtes dans les îles britanniques comme chiens de ferme polyvalents. Le Kennel Club du Royaume-Uni a reconnu cette race qui travaille dur en 1981. En 2007, le Lancashire Heeler Club des États-Unis a été créé et la race a été pleinement reconnue pour concourir en janvier 2024.

Comment le Lancashire Heeler a-t-il acquis le label ? Certains chiens, comme le Doberman Pinscher, portent le nom de la personne qui les a élevés – Louis Dobermann, dans ce cas. D’autres reçoivent leur nom du travail qu’ils effectuent. Après avoir observé un petit chien poursuivant la vermine, Teddy Roosevelt l’a baptisé Rat Terrier. L’association du Caniche avec les flaques d’eau a permis de les identifier. D’autres chiens, comme le Dogue de Bordeaux, auraient reçu leur prénom par lieu : les armées de Jules César ont introduit les Dogues en France.

Chiens à double usage

Le Lancashire Heeler tire sa double appellation de son origine et de sa fonction. Chien populaire dans la région d’Ormskirk, dans le West Lancashire, en Angleterre, ce chien amical, noir et feu ou foie et feu, avait pour principal travail celui d’éleveur de bétail et de ratier. Élevé dans cette région depuis des générations, il a finalement emménagé dans les maisons comme compagnon de famille.

« Ils vivaient dans des fermes, travaillaient dans les champs et étaient utilisés pour transporter du bétail vers le marché du nord du Pays de Galles, jusqu’au marché du Lancashire, mais la race n’est pas bien connue, voire pas du tout, ici, y compris lors d’une exposition canine.  » déclare Jeff Kestner, président du comité de formation des juges du club parent de l’AKC, le Lancashire Heeler Club des États-Unis.

Étonnamment, les juges de conformation agréés par l’AKC, Kestner et Jeff Bazell, montraient leur premier Lancashire Heeler « Willy » (Welshmore Willynilly) lors d’une exposition canine lorsque le maître professionnel Andrew Peter Peel, né au Pays de Galles, a reconnu la race.

« Peel se souvient que ses grands-parents gardaient une paire de Heelers dans leur ferme et que le village dans lequel ils vivaient en possédait une autre paire », explique Kestner de Bremen, Ohio. « Peel se souvient que lorsque les chiens conduisaient des bovins et des moutons à travers la ville, le duo villageois de Heelers gardait les troupeaux sur la route principale et les empêchait de dériver vers les ruelles secondaires. »

Selon Kestner, après que les chiens aient livré le bétail en toute sécurité au marché, les Heelers ont suivi les gens jusqu’au pub local et ont passé du temps. Lorsque le pub fermait, les Heelers s’éloignaient ou suivaient un fermier chez lui qui les laissait entrer et les nourrissait avant que les chiens ne s’endorment près du feu. La nuit suivante, ces chiens dormaient dans la maison de quelqu’un d’autre.

« En général, ils étaient les compagnons de toute la communauté », explique Kestner.

Comment le Heeler gère ses responsabilités

Alors que d’autres races de troupeaux utilisent le contact visuel, tournent en rond, aboient ou courent le long d’une clôture imaginaire pour intimider les animaux rebelles d’un troupeau et les inciter à se déplacer dans la direction souhaitée, les Heelers conduisent le bétail en mordillant les talons des animaux.

Les jambes courtes et le crâne plat des Lancashire Heelers garantissaient leur longévité au fil de leur évolution. Ces deux attributs protégeaient les chiens lors de la conduite du bétail écossais de cinq pieds de haut. Lorsque le Heeler a mordu les talons de l’animal pour le mettre en position, la vache lui a donné un coup de sabot, mais l’anatomie du chien a échappé à l’attaque. « Le Heeler est délibérément construit au ras du sol pour permettre à sa poitrine et à sa tête de descendre juste assez pour permettre au sabot de passer au-dessus de sa tête », explique Kester. Si un chien avait un crâne arrondi et était trop grand pour se baisser, il recevait des coups de pied. Les Lancashire Heelers ont pu continuer à prospérer parce qu’ils brandissaient ces coups de pied pour continuer à entendre avec succès le bétail.

Retour au début

Les origines précises du Lancashire Heeler sont inconnues et les enregistrements dépendent de la source. Pourtant, les chiens aux pattes courtes sont représentés dans la symbolisation et les œuvres d’art Futhark et Runiques du IXe au XIIe siècle. Certaines théories disent que l’ascendance du Lancashire Heeler vient des Manchester Terriers et du Cardigan Welsh Corgi.

Le Kennel Club soutient que les Lancashire Heelers descendent de chiens à pattes courtes que les Vikings ont amenés dans les îles britanniques à bord de leurs drakkars. « Il est logique que les Vikings amènent des chiens à pattes courtes dans leurs longs bateaux, car les chiens à longues pattes seraient tombés sur les côtés », explique Kester.

Selon Kester, ces chiens noirs et feu, lisses et à poil court sont devenus le Lancashire Heeler, et le poil rugueux à pattes courtes est devenu le Vallhund suédois. Génétiquement, les couleurs et les manteaux des deux races sont étroitement liés. « Nous pensons que les Heelers sont les ancêtres de toutes les races achondroplasiques (à membres courts) comme les teckels », dit-il.

Au bord de l’extinction

Aujourd’hui, la plupart des agriculteurs utilisent des camions et des remorques pour transporter leur bétail, plutôt que de dépendre des Lancashire Heelers pour conduire leurs bovins et leurs moutons jusqu’au marché. « En conséquence, les éleveurs ne produisent pas beaucoup de ces chiens nulle part dans le monde, et leur nombre est faible », explique Kestner. « Comme de nombreuses races génitrices autrefois utilisées pour effectuer un travail qu’elles ne font plus, celui-ci est oublié. »

En raison du petit pool génétique, le Kennel Club du Royaume-Uni a ajouté la race à son Races indigènes vulnérables liste en 2003.

Avec d’autres membres du Lancashire Heeler Club des États-Unis, Kestner et Bazell prévoient que davantage de personnes découvriront cette race affectueuse, polyvalente et adaptable.

« Jeff et moi apprécions l’intelligence de la race, la façon dont ils se lient si bien avec leur famille et la façon dont leur expression et leurs yeux vous attirent comme des aimants », explique Kestner.

A lire également